Vidéothèque > 1940-1942, l'Empire convoité

De la capitulation française en 1940 au débarquement des Anglo-Saxons en Afrique du Nord en 1942, le contrôle de l’Empire colonial français a représenté un enjeu stratégique entre le gouvernement de Vichy, la France libre et les Alliés.

Juin 1940. Le maréchal Pétain signe l’armistice avec l’Allemagne. Pourtant, si « la France est battue, rappelle Éric T. Jennings, historien à l’université de Toronto, il lui reste quelques atouts. Lesquels ? Principalement la flotte et les colonies. » Car, à l’époque, l’Empire français – département d’Algérie, colonies et protectorat compris – s’étend sur une surface de vingt fois la taille de la métropole et comprend 62 millions d’habitants. Rien qu’en Afrique du Nord et en Afrique Occidentale française, on dénombre 14 000 officiers, 600 000 sous-officiers et hommes de troupe, 800 avions et 400 chars. Situés à la croisée des routes de toutes les mers, de l’Atlantique au Pacifique, ces divers territoires vont rapidement devenir le terrain d’un enjeu stratégique complexe dans la lutte contre l’Allemagne nazie. « Il va y avoir, aussi bien chez les Britanniques puis très vite chez les Américains, cette idée qu’il faut au maximum neutraliser l’Empire français, c’est-à-dire l’empêcher de nuire à l’effort de guerre des Alliés », explique l’historien Sébastien Albertelli. Quitte à utiliser la force.

À la suite de l’appel du 18 juin lancé par un général quasi inconnu et exilé à Londres, une poignée de dissidents espère faire revenir la France dans la guerre. « Le général de Gaulle s’autoproclame représentant de cette France libre, mais il n’a pas reçu les pleins pouvoirs comme le maréchal Pétain, souligne Éric T. Jennings. Et ça, pour Franklin D. Roosevelt, c’est tout à fait capital. Il le considère comme une sorte de rebelle, voire un illuminé. » Pour asseoir leur légitimité, les partisans gaullistes devront alors faire main basse sur des territoires français administrés par Vichy. Ces deux objectifs en apparence complémentaires vont au contraire provoquer une série de conflits entre les Alliés et la France libre...

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